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Retour des Expos: le temps presse à Tampa, Montréal se prépare

Retour des Expos: le temps presse à Tampa, Montréal se prépare
La Presse Canadienne

Ça fait des années que les amateurs de baseball de Montréal attendent avec impatience des nouvelles positives concernant le retour des Expos. Leur patience pourrait être payante et pourrait se transformer en gros cadeau de Noël.

Le temps commence à manquer à Tampa Bay. Les propriétaires ont jusqu’au 31 décembre pour trouver le financement nécessaire pour la construction d'un nouveau stade, qu’ils espèrent ériger à Ybor City, plus près du centre-ville de Tampa.

Si une entente n’est pas conclue d’ici cette date, la clause échappatoire leur permettant de sortir de leur bail avec le Tropicana Field à St. Petersburg sera expirée. À partir du premier janvier, si le financement n’est pas ficelé, les Rays seront «pris» dans le vieux stade jusqu’en 2027.

Maintenant que les élections sont chose du passé, les négociations peuvent enfin passer en deuxième vitesse avec les autorités gouvernementales.

La semaine dernière, les Rays ont rencontré le commissaire du comté Ken Hagan, qui a été réélu, en compagnie du chargé du projet du stade Irwin Raij.

Malgré cela, une rencontre prévue entre M. Hagan et l’administrateur du comté de Hillsborough Mike Merrill a été annulée le vendredi suivant. Cette rencontre devait servir de mise à jour dans le dossier.

«Je ne sais pas quand nous aurons quelque chose de concret à dire, a lancé Merrill aux médias. Ça pourrait être demain, mais ça pourrait aussi être la veille de Noël. Nous reconnaissons l’urgence de la situation et la fin de l’année qui approche. Je ne suis pas non plus en mesure de vous dire si les Rays ont l’intention de demander un report de la date limite ou encore si celle-ci serait acceptée par les gens de la région de St. Petersburg.»

Malgré cela, Merrill demeure confiant qu’un terrain d’entente pourra être trouvé d’ici les prochaines semaines.

Le financement proviendrait principalement de taxes sur le tourisme, de fonds visant à revigorer le secteur de Ybor en plus d’argent venant du district du spectacle, que le groupe a l’intention de construire aux abords du stade.

Le nouveau plan de stade des Rays à Ybor City est un projet de plus de 900 M$.

D’ailleurs, les gens de l'organisme «Tampa Bay Rays 2020» ont invité les membres des médias à un point de presse aujourd’hui, où ils devraient fournir certaines mises à jour en plus de nommer quelques nouveaux membres à leur comité.

L’organisme à but non lucratif, visant à mousser la construction du nouveau stade, souhaite garder les Rays dans la région de Tampa.

Un autre organisme du même type nommé «Friends of the Rays» y participera aussi.

Entre temps, Montréal se prépare

Selon des informations privilégiées obtenues par le 98,5 Sports, le Baseball majeur désirerait voir le Stade olympique être prêt à accueillir des matchs de saison régulière dès mars prochain.

C’est-à-dire que lorsque les Jays recevront la visite des Brewers au printemps prochain, on aimerait que le stade respecte les standards établis par la ligue.

Lorsque les Jays ont débuté l’aventure des matchs préparatoires au Stade olympique en 2014, plusieurs aspects de l’aire de jeu avaient besoin d’amélioration. Le Baseball majeur et l’Association des joueurs ont fait plusieurs recommandations. Chaque année, la RIO a amélioré quelques éléments. 

Entre autres, on demandait de modifier les clôtures du champ extérieur, d'améliorer la piste d’avertissement, de déplacer l’enclos de relève, de rendre le club du receveur derrière le marbre plus sécuritaire et d'agrandir l’écran protecteur.

Mais pour 2019, on espère du côté de la MLB que toutes les demandes originales soient réglées, dans le but d’être aux standards des matchs de la saison régulière, advenant un besoin immédiat à ce niveau dès 2020, selon notre source. Seul le vieil écran géant ferait exception aux demandes.

La RIO a déjà annoncé que le système de son et l’éclairage du stade seront aussi modernisés d’ici les prochaines années. Ces améliorations ne faisaient cependant pas partie des demandes de la MLB et de l’Association des joueurs.

L’histoire ne dit pas si la MLB envisage organiser quelques matchs de la saison régulière à Montréal pour 2020, ou si on se prépare à un éventuel déménagement d’une franchise comme les Rays.

Notre source nous indique qu’il est loin d’être impossible que les Rays disputent au moins quelques séries de matchs de la saison régulière à Montréal en 2020, notamment leurs matchs locaux impliquant aussi les Blue Jays.

Dans une nouvelle entente survenue en 2014 entre les Rays et la ville de St. Petersburg, en date de la saison 2018, l’équipe peut se prévaloir d’un droit leur permettant de disputer jusqu’à 10 matchs dans un autre marché que celui de Tampa.

Le 98,5 Sports a formulé une demande d'entrevue à la RIO, mais celle-ci a préféré ne pas commenter le dossier.

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